Σαν σήμερα, 8 Φεβρουαρίου του 2008, έφυγε από τη ζωή η Αμερικανίδα συγγραφέας Phyllis Whitney, γνωστή για τα μυθιστορήματα μυστηρίου που έγραφε, τα οποία απευθύνονταν τόσο σε ενήλικες όσο και σε παιδιά. Έζησε 104 χρόνια και άφησε πίσω της μια κληρονομία περισσότερων από 70 συγγραφικών έργων και τη φήμη μιας αγαπητής και άκρως δημιουργικής συγγραφέα.

Η Phyllis Ayame Whitney γεννήθηκε στις 9 Σεπτεμβρίου του 1903 στην Ιαπωνία από Αμερικανούς γονείς και πέρασε τα πρώτα χρόνια της ζωής της στις Φιλιππίνες και αργότερα στην Κίνα. Οι γονείς ήταν ζευγάρι στο παρελθόν και μετά τον θάνατο του πρώτου άντρα της μητέρας της, βρέθηκαν ξανά και τελικά παντρεύτηκαν και απέκτησαν την Φίλις. Σ’ ένα από τα σενάρια των βιβλίων της η συγγραφέας εμπνέεται από την ιστορία τους και γράφει για μια ερωτική σχέση που δεν είχε καλή εξέλιξη.

Ο πατέρας της πέθανε νωρίς, όταν η Φίλις ήταν 15 χρόνων, ενώ μέχρι τα 17 της έχασε και τη μητέρα της απο καρκίνο. Τότε μετακόμισε στο Σικάγο, όπου έμεινε με κάποια θεία της και ολοκλήρωσε το σχολείο. Στα 21 της χρόνια παντρεύτηκε τον George A. Garner, με τον οποίο απέκτησαν μια κόρη.

Τα πρώτα χρόνια η Φίλις δούλευε σε βιβλιοπωλεία και στην Δημόσια Βιβλιοθήκη του Σικάγο ξεκινώντας παράλληλα να γράφει σιγά-σιγά τα πρώτα της κείμενα. Η πρώτη της σύντομη ιστορία δημοσιεύτηκε στην εφημερίδα The Chicago Daily News, ενώ το πρώτο της βιβλίο, με τίτλο «A Place for Ann», κυκλοφόρησε το 1941. Ήταν ένα νεανικό-εφηβικό μυθιστόρημα, με το οποίο έγινε η αρχή ενός συγγραφικού οίστρου που συνεχίστηκε μέχρι τα τελευταία χρόνια της ζωής της.

Το πρώτο μυθιστόρημα μυστηρίου που απευθυνόταν σε ενήλικες ήταν το «Red Is for Murder», που κυκλοφόρησε το 1943. Δύο χρόνια αργότερα, το 1945, η Φίλις χώρισε με τον άντρα της, εν μέρει γιατί εκείνος δεν την υποστήριζε στην συγγραφική της πορεία. Το 1950 παντρεύτηκε τον Lovell F. Jahnke, με τον οποίο έζησαν μαζί μέχρι τον θάνατό του το 1973. Η Phyllis και ο Lovell έκαναν μαζί ατελείωτα ταξίδια, από τα οποία η συγγραφέας αντλούσε έμπνευση για τα βιβλία της.

Η ίδια είχε αποκαλύψει ότι μια από τις βασικές τεχνικές των έργων της ήταν να τοποθετεί τις ιστορίες που φανταζόταν σε μέρη που είχε επισκεφτεί η ίδια. Αποκαλούσε τα ταξίδια της  «book-hunting expeditions«, εξορμήσεις για κυνήγι βιβλίων.

«Επιλέγω ένα μέρος να επισκεφτώ και βγάζω φωτογραφίες και αρχίζω να συλλέγω πληροφορίες γι’ αυτό. Μένω εκεί μέχρι να αποκτήσω μια συναισθηματική έλξη με το μέρος.»

Έγραψε 39 μυθιστορήματα μυστηρίου για ενήλικες, 14 για λίγο νεότερους ενήλικες, 20 ιστορίες μυστηρίου για παιδιά, κάποια βιβλία σχετικά με την συγγραφή και διάφορες σύντομες ιστορίες, οι οποίες δημοσιεύονταν σε περιοδικά.

Τα έργα της συχνά περιλάμβαναν εξωτικές τοποθεσίες, είχαν γρήγορη και ζωντανή ροή και αγωνιώδες φινάλε. Μέσα από τις κριτικές των αρθρογράφων της New York Times της αποδόθηκε ο χαρακτηρισμός «Βασίλισσα των Αμερικανικών Gothics» («The Queen of the American Gothics»), τίτλος στην οποία δεν άρεσε καθόλου, καθώς προτιμούσε να χαρακτηρίζει τα έργα της ως «ρομαντικά μυθιστορήματα αγωνίας».

Η Αμερικανίδα συγγραφέας με την αστείρευτη έμπνευση συνέχισε να γράφει και να εκδίδει βιβλία μέχρι 94 ετών! Το τελευταίο της βιβλίο με τίτλο «Amethyst Dreams» κυκλοφόρησε το 1997.

Τα βιβλία της «The Mystery of the Haunted Pool» και «The Mystery of the Hidden Hand»της έδωσαν δύο φορές το Edgar Allan Poe Award για το καλύτερο εφηβικό μυθιστόρημα μυστηρίου. Το 1988 η Phyllis Whitney κέρδισε επάξια το Grand Master Award για την συνολική προσφορά της από την Ένωση Συγγραφέων Μυστηρίου της Αμερικής, ενώ το 1990 κέρδισε άλλο ένα Lifetime Achievement Award αυτή τη φορά από την Ένωση Ρομαντικών Συγγραφέων. Τα βιβλία της είχαν μεταφραστεί σε 30 γλώσσες και πούλησαν εκατομμύρια αντίτυπα.

Η Phillys Whitney πέθανε το 2008 σε ηλικία 104 ετών από πνευμονία, έχοντας δει εγγόνια, δισέγγονα και τα συγγραφικά της δημιουργήματα να γίνονται best-seller.

«Παρά τις απορρίψεις, τις απογοητεύσεις, τους χλευασμούς (γιατί κι αυτά υπάρχουν), δούλεψε και κάνε υπομονή και μάζεψε γνώσεις, και όλη αυτή η προπόνηση θα σου αποφέρει καρπούς. Αν τα παρατήσεις, δεν θα έχεις ποτέ την ευκαιρία να φτάσεις ψηλά.»